他們自稱是「植物密語者」,但他們的工作不是與植物直接對話,而是集中研究以數據科學和自動化的方式加強企業的運營效益。

談到有機蔬菜和草本植物,很多人可能無法想像在人工照明的倉庫或集裝箱裡,電腦驅動系統按照科學計算的時間間隔,給層層疊疊、整齊排列的植物根莖噴灑經過精心調配的營養液和肥料。

其實,在我們的日常生活當中,不論是在家中還是在高檔餐廳食用的蔬菜,可能正是採用這種方法來種植。

在世界各國,主力生產本地作物的室內垂直農場正蓬勃興起。據聯合國估計,隨着全球人口不斷增長,到2050年世界糧食產量必須增長一倍方能滿足所有需求。雖然目前垂直農場產量僅佔全球糧食供應一小部分,但它們或可成為實現這一目標的希望所在。

去年11月在巴黎舉行的摩根大通顧問交流會上,全球規模最大的室內垂直無土種植公司AeroFarms行政總裁David Rosenberg發表了他對未來農業種植技術發展的看法。

Rosenberg說:「全世界約有70%的淡水用於農業生產,與此同時約有70%的淡水污染來自農業生產。」他表示,AeroFarms種植蔬菜的用水量比傳統農場少95%。這些蔬菜貼上Dream Greens標籤後,會通過Whole Foods、ShopRite和FreshDirect等渠道向大眾銷售。

科學挑戰

該公司採用了氣霧栽培技術,將植物所需的水分和營養以氣霧方式直接噴灑在根莖上,由於植物的莖部長期暴露在空氣當中,有助增加氧氣的供給(與之相反,水栽法將植物根莖沉浸在水溶液中;耕種法則採用傳統的土壤栽培方式)。該技術使用成千上萬個感測器來跟蹤植物是否獲得充足的水分和營養。

Rosenberg說:「我們試圖了解各種不同植物所需的水分和營養。所以,我們稱自己是『植物密語者』。與此同時,我們與工程人員和運營部門通力合作,密切關注植物傳達的訊息,致力研究如何根據植物所需的特定營養成分進行調整和配置。」

鑑於農田種植的農作物容易受到許多不可控制的因素影響,加上科學家無法將不同的因素區分,這系統化的研究更加適合在室內農場的可控環境下開展。

環境健康科學家Dickson Despommier於1999年首次提出垂直農場這一概念以支持農業的可持續發展。但在此後許多年裡,許多專家認為這項技術所需的人工照明成本過於昂貴。

在研究如何解決這一問題的過程中,Rosenberg了解到「海茲定律」。Aquilent公司的科學家羅蘭·海茲於2000年發現發光二極體(LED)能夠迅速提高發光效率(單位電能產生的光輸出逐漸增加);海茲認為這種發光效率將不斷提高,情況就像「摩爾定律」對電腦產業的預言一樣。AeroFarms投資於LED產業力圖降低公司最大的資本成本(LED)和運營成本(電能)。Rosenberg表示,經過不懈的努力,「我們已經充分證明了人工照明在蔬菜種植中的經濟可行性。」

該公司目前正努力開拓業務領域至種植漿果及其他農作物,同時通過自動化和優化數據管理進一步降低成本。AeroFarms與EMC Pivotal VMWare的母公司戴爾合作,共同管理從室內農場感測器收集所得的數據。在軟件工程師的幫助下,公司可確保將數據即時傳輸給食品安全、運營或研發部門,以至財務和市場營銷等各個不同部門。

Rosenberg表示:「從多個不同層面來看,我們不僅是一家運營和科技公司,同時還是一家數據科學公司。」當然,他們也是探索大自然密碼的「植物密語者」。