在抗擊非洲伊波拉病毒的過程中,新興的雲端技術只需短短幾分鐘就能提供檢驗結果,對控制疫情進一步蔓延發揮了重要的作用。機器學習有望為普羅大眾提供可負擔的個人化醫療服務。

當伊波拉病毒在剛果民主共和國捲土重來時,醫生當時尚不確定病毒類型。在去中心化基因測序儀的幫助下,他們在短短24個小時內就成功識別出這種致命的感染性病毒。

英國牛津納米孔科技公司行政總裁Gordon Sanghera說:「這項設備可插入筆記型電腦,成本不會超過一部手機。」去中心化基因測序儀與存儲在雲端的基因組數據庫相連,對比目前業內基於主機系統的主流基因測序儀過於笨重(半噸),加上成本太高(每台介於10萬至100萬美元不等),不適合遠端使用。

Sanghera表示,新一代去中心化測序儀還可應用於識別和治療快速變異、容易對抗生素產生耐藥性的院內感染性肺炎。

去年11月初在巴黎舉行的摩根大通顧問交流會「醫療創新與顛覆」專題討論會上,Sanghera分享了這些資訊。本次交流會邀請了眾多企業家共同探討當今醫療行業的顛覆性創新技術。摩根大通行政總裁杰米·戴蒙提前到達會場,全程參與直至會議結束。此前,摩根大通與亞馬遜、伯克希爾·哈撒韋共同組建了一家合資公司,致力尋求可改善醫療服務、降低醫療成本的解決方案。

降低成本
 

加利福尼亞公司Genalyte行政總裁Cary Gunn在專題討論會上說:「成本太高是當前醫療系統一直存在的重大缺陷。」該公司研發了一種有助節約成本的驗血設備,15分鐘內便可完成血液檢測,驗血者可與醫生一起等候結果。Gunn表示,掌握這些數據有助於提高醫生的診症效率,同時還能夠改善治療效果。例如,醫生當面建議糖尿病患者控制血糖水平,要比一周後致電告知患者驗血結果和治療建議所得的效果更好。

另一家位於加利福尼亞的初創企業Theranos也曾宣稱能夠提供快速驗血服務,但後來卻因欺詐指控而倒閉。雖然這次事件對Genalyte的融資計劃帶來不利影響,但Gunn表示他的技術切實可行。該技術使用的矽晶片基於光能而不是電能推動,「觀察」光與血樣分子的互動,然後把相關數據傳送至雲端資料庫進行分析。檢測結果會直接輸入患者的電子病歷。

他說,每個晶片可檢測128種不同的分子;在設備添加晶片的成本非常便宜。「我們的願景是為每個求診患者提供全方位的檢測服務。」

可負擔的個人化醫療服務
 

癌症個人化治療的高昂成本令人望而卻步:2017年,uniQure宣布公司旗下剛剛上市兩年的Glybera將會退出市場。Glybera平均一次療法所需費用高達100萬美元,被稱為「全世界最昂貴的藥物」。儘管如此,德國公司BioNTech聯合創始人兼行政總裁Ugur Sahin博士表示,癌症需要個人化的治療,相關成本最終將會下降。

以最致命的皮膚癌黑色素瘤為例,隨着診療技術不斷改進,這種癌症的10年生存率有望從目前不到15%提高至50%。不過,這也意味着半數黑色素瘤患者仍將在治療後的10年內死亡。Sahin表示:「癌症是一種非常個人化的疾病,因為每個患者的基因突變情況各有不同。」他進一步解釋,雖然「預製藥」能夠命中90%甚至99%的腫瘤細胞,但剩餘細胞仍會繼續生長甚至擴散,「然後醫生只能說,『我們已經再沒有其他藥物可以為您提供治療』。」

Sahin表示,個人化治療的昂貴成本源自於複雜的製造工序。他拿起一小瓶由BioNTech公司研發的個人化癌症免疫療法藥劑說:「生產這款疫苗需要超過150人參與一系列工序和流程」。

他進一步補充,機器學習可幫助我們預測最重要的靶點,從而有效降低成本。但他也同時承認,「通過規模效益、全面自動化和數碼化技術來降低醫療成本是一個非常漫長的過程。」