在抗击非洲伊波拉病毒的过程中,新兴的云端技术只需短短几分钟就能提供检验结果,对控制疫情进一步蔓延发挥了重要的作用。机器学习有望为普罗大众提供可负担的个性化医疗服务。

当伊波拉病毒在刚果民主共和国卷土重来时,医生当时尚不确定病毒类型。在去中心化基因测序仪的帮助下,他们在短短24个小时内就成功识别出这种致命的感染性病毒。

英国牛津纳米孔科技公司行政总裁Gordon Sanghera说:「这项设备可插入笔记本电脑,成本不会超过一部手机。」去中心化基因测序仪与存储在云端的基因组数据库相连,对比目前业内基于主机系统的主流基因测序仪过于笨重(半吨),加上成本太高(每台介于10万至100万美元不等),不适合远程使用。

Sanghera表示,新一代去中心化测序仪还可应用于识别和治疗快速变异、容易对抗生素产生耐药性的院内感染性肺炎。

去年11月初在巴黎举行的摩根大通顾问交流会「医疗创新与颠覆」专题讨论会上,Sanghera分享了这些信息。本次交流会邀请了众多企业家共同探讨当今医疗行业的颠覆性创新技术。摩根大通行政总裁杰米·戴蒙提前到达会场,全程参与直至会议结束。此前,摩根大通与亚马逊、伯克希尔·哈撒韦共同组建了一家合资公司,致力寻求可改善医疗服务、降低医疗成本的解决方案。

降低成本
 

加利福尼亚公司Genalyte行政总裁Cary Gunn在专题讨论会上说:「成本太高是当前医疗系统一直存在的重大缺陷。」该公司研发了一种有助节约成本的验血设备,15分钟内便可完成血液检测,验血者可与医生一起等候结果。Gunn表示,掌握这些数据有助于提高医生的诊症效率,同时还能够改善治疗效果。例如,医生当面建议糖尿病患者控制血糖水平,要比一周后致电告知患者验血结果和治疗建议所得的效果更好。

另一家位于加利福尼亚的初创企业Theranos也曾宣称能够提供快速验血服务,但后来却因欺诈指控而倒闭。虽然这次事件对Genalyte的融资计划带来不利影响,但Gunn表示他的技术切实可行。该技术使用的硅芯片基于光能而不是电能推动,「观察」光与血样分子的互动,然后把相关数据传送至云端资料库进行分析。检测结果会直接输入患者的电子病历。

他说,每个芯片可检测128种不同的分子;在设备添加芯片的成本非常便宜。「我们的愿景是为每个求诊患者提供全方位的检测服务。」

可负担的个性化医疗服务
 

癌症个性化治疗的高昂成本令人望而却步:2017年,uniQure宣布公司旗下刚刚上市两年的Glybera将会退出市场。Glybera平均一次疗法所需费用高达100万美元,被称为「全世界最昂贵的药物」。尽管如此,德国公司BioNTech联合创始人兼行政总裁Ugur Sahin博士表示,癌症需要个性化的治疗,相关成本最终将会下降。

以最致命的皮肤癌黑色素瘤为例,随着诊疗技术不断改进,这种癌症的10年生存率有望从目前不到15%提高至50%。不过,这也意味着半数黑色素瘤患者仍将在治疗后的10年内死亡。Sahin表示:「癌症是一种非常个性化的疾病,因为每个患者的基因突变情况各有不同。」他进一步解释,虽然「预制药」能够命中90%甚至99%的肿瘤细胞,但剩余细胞仍会继续生长甚至扩散,「然后医生只能说,『我们已经再没有其他药物可以为您提供治疗』。」

Sahin表示,个性化治疗的昂贵成本源自于复杂的制造工序。他拿起一小瓶由BioNTech公司研发的个体化癌症免疫疗法药剂说:「生产这款疫苗需要超过150人参与一系列工序和流程」。

他进一步补充,机器学习可帮助我们预测最重要的靶点,从而有效降低成本。但他也同时承认,「通过规模效益、全面自动化和数字化技术来降低医疗成本是一个非常漫长的过程。」